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Una extinción masiva puede deberse a una Supernova

Hallan indicios de que al menos una extinción masiva en la Tierra se debe a una Supernova

Una extinción masiva puede deberse a una Supernova

El universo es un lugar inquietante donde los meteoritos y el ser humano no son la única amenaza a la que se enfrenta el frágil ecosistema de la Tierra. Un brote de alta energía como el de una Supernova podría tener consecuencias muy serias para la vida en el planeta. Un grupo de arqueólogos ha encontrado indicios de que, de hecho, este tipo de incidente ya ha ocurrido una vez.

Esos indicios se llaman átomos de Hierro-60, y han aparecido en rocas fósiles extraídas del fondo del océano pacífico. El Hierro-60 es un isótopo de hierro levemente radioactivo y muy poco común en la naturaleza, pero que se genera de forma masiva cuando una estrella explota en una supernova.

Una extinción masiva puede deberse a una Supernova

Al analizar sedimentos fósiles de magnetita, los investigadores han descubierto concentraciones inusuales de Hierro-60 en cristales generados por bacterias que vivieron hace alrededor de dos millones de años. Shawn Bishop es astrofísico en el Instituto Técnico de Munich y uno de los autores del estudio. Bishop explica que las concentraciones de este isótopo son demasiado altas como para que se deban a procesos conocidos en la Tierra. La hipótesis es que una supernova cercana (a unos 325 años luz de nuestro planeta) bombardeo la Tierra con isótopos de Hierro-60 durante un período de alrededor de 800.000 años.

El pico de este bombardeo tuvo lugar hace 2,2 millones de años y coincide con una extinción masiva de moluscos y pequeños microorganismos marinos a la que siguió un período de enfriamiento del planeta.

El hallazgo está lejos de probar nada de manera fehaciente, pero hace ganar peso a la hipótesis que relaciona los brotes de rayos gamma y las Supernovas con algunos eventos de extinciones masivas hace millones de años. Bishop confía en que la sensibilidad de las nuevas mediciones de fósiles acaben por confirmar (o descartar) esta hipótesis muy pronto.

La NASA publica imágenes nunca vistas antes de supernovas

Una extinción masiva puede deberse a una Supernova

Justo hoy hace 15 años la NASA lanzó al espacio el Observatorio Chandra de Rayos X, un satélite cuya misión es observar las profundidades del Universo con tecnología de Rayos X. Junto al Telescopio Hubble, el Observatorio Chandra ha revolucionado la investigación espacial con sus imágenes. Para celebrar sus 15 años, la NASA ha publicado cuatro nuevas fotos nunca vistas antes de supernovas.

El Observatorio Chandra de Rayos X se nombró así en honor al físico indio Subrahmanyan Chandrasekhar, científico clave en astrofísica. Gracias a este satélite hemos podido observar mejor que nunca algunas de las explosiones de estrellas, o supernovas, más lejanas en el Universo.

Las nuevas imágenes publicadas ahora por la NASA y tomadas por el Observatorio Chandra de Rayos X corresponden a la Nebulosa del cangrejo (arriba), Tycho, G292.0+1.8 y 3C58. Debajo al completo:

Nebulosa del cangrejo:

Una extinción masiva puede deberse a una Supernova

Tycho:

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G292.0+1.8:

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3C58:

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Un nuevo modelo 3D detecta burbujas en el interior de las supernovas

Una extinción masiva puede deberse a una Supernova

Las supernovas son uno de los fenómenos más fascinantes del universo. Científicos de la Universidad de Harvard han logrado elaborar un nuevo mapa 3D de la Supernova Cassiopeia-A. El modelo puede arrojar nuevas claves sobre cómo estas explosiones estelares constribuyen a diseminar elementos pesados en el universo.

Cassiopeia-A es una de las supernovas más estudiadas por su proximidad, y por tratarse de una explosión estelar relativamente reciente. (Se produjo hace solo 340 años). Científicos de la Universidad de Harvard han logrado recrear un mapa 3D más detallado de los restos de la explosión, y lo que han encontrado han sido burbujas.

Según el estudio que acaban de publicar en la revista Science, estas enormes cavidades se originan cuando el níquel radioactivo de la estrella degenera hasta formar isótopos de Hierro. Se cree que, cuando una estrella explota en una supernova, los elementos químicos más ligeros que el hierro se combinan en reacciones nucleares, pero esto no es posible con elementos con mayor masa atómica que el hierro, como el oro o el plutonio, lo que hace que el núcleo de la estrella se colapse y esta explote violentamente, dispersando todos estos elementos más pesados.

Los investigadores siguen estudiando las burbujas de la supernova con la esperanza de encontrar restos de hierro, lo que permitiría conocer mejor cómo se producen estas épicas explosiones estelares.

Una extinción masiva puede deberse a una Supernova

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