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Sigues sin entender eso de las ondas gravitacionales? Entrá.

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Desde la confirmación del descubrimiento de ondas gravitacionales, parece que la comunidad científica no ha podido hablar de otra cosa. La magnitud de la noticia ha sido tal que incluso se ha filtrado a la primera plana de los principales medios de comunicación del mundo.

Todos están contentos, todos festejan el descubrimiento de las ondas gravitacionales, pero… ¿Por qué? Si no entiendes a qué se debe todo el alboroto, no estás solo. Podrá sorprenderte, ya que la forma en que se ha viralizado la noticia parece dará entender que todos sabemos qué es una onda gravitacional, pero, para ser sinceros, no es así.

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Hasta ahora, se trataba de un concepto manejado comúnmente en la comunidad científica, sí, pero no uno que manejáramos a diario el resto de los mortales. No deberías avergonzarte si no te queda muy claro de qué se trata esta noticia, le sucede a muchos y por eso queremos intentar explicarlo en términos simples.

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¿Qué son las ondas gravitacionales?

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Ahora, imagina que ocurre en el universo un suceso que libere mucha energía. En nuestra metáfora, podríamos equipararlo con tirar un objeto muy pesado. No solo la sábana alrededor de este objeto se hundiría, sino que el impacto se sentiría en toda su extensión. Se generarían ondas que recorrerían todas las sábanas. Podríamos imaginar que estas son las ondas gravitacionales.

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¿Cómo se detectaron las ondas gravitacionales?

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De hecho, para lograrlo, los científicos debieron construir un observatorio gigante y con «sensores» extremadamente sensibles. Estos consistían en dos tubos en «L», por los que viajaría un rayo de luz. Los tubos estaban alineados de forma que los rayos de cada uno de ellos se anularan y no llegaran a ser detectados. Cualquier distorsión, sin embargo, por más pequeña, interferiría con esta alineación y haría que se produjera una señal de luz detectable.

Esto fue exactamente lo que sucedió. Los científicos lograron determinar qué tipo de señal esperaban obtener en caso de lograr detectar ondas gravitacionales y eso fue exactamente lo que obtuvieron. Habiendo descartado otros factores que podrían haber causado la distorsión, la conclusión fue clara: se había confirmado la existencia de ondas gravitacionales.

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¿Por qué son tan importantes?

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Esa teoría ha sido usada como base para muchos de los avances que desde entonces de han realizado en el mundo de la física. Las ondas gravitacionales se han tomado como algo dado, pero todo esto se ha realizado sin saber si realmente existían. Si la conclusión del experimento hubiese sido que las ondas gravitacionales no existen, mucho de lo que ha logrado la física moderna en el último siglo se habría desmoronado.

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Pero la importancia de este descubrimientos no solo se debe a lo que habría pasado si no se hubiera logrado, también tiene que ver con lo que significa de cara al futuro. Poder detectar ondas gravitacionales nos abre otra ventana al universo, es una nueva forma de ver y entender lo que allí sucede. En otras palabras, abre toda una nueva gama de posibilidades para la ciencia. Es por esa razón que algunos de los físicos más prominentes han hablado de una «nueva era» para esta ciencia.

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