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Plutón: Un Planeta Misterioso e Intrigante

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Plutón: Un Planeta Misterioso e Intrigante

Plutón: Un Planeta Misterioso e Intrigante
Plutón es un planeta enano el cuál se cree es el objeto más grande dentro del cinturón de Kuiper. Plutón representa un nuevo horizonte dentro de la exploración y explicación del origen de nuestro sistema solar.

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Plutón: Un Planeta Misterioso e Intrigante
Plutón es un planeta enigmático

La sonda espacial New Horizons de la NASA descubrió una asombrosa diversidad de terrenos durante su acercamiento el 14 de julio, desde imponentes montañas de hielo de agua hasta una vasta llanura, libre de cráteres en gran medida dividida en misteriosas “células” decenas de kilómetros de ancho.

Y eso es sólo para los avistamientos en Plutón. Las observaciones de New Horizons ‘también revelaron que Caronte, la luna más grande del planeta enano, tiene un sistema de cañones de al menos 1,050 kilómetros de largo y un casquete polar oscuro.

Dar sentido a toda la nueva información – es decir, obtener una comprensión relativamente completa de la evolución de Plutón y sus cinco lunas – va a tomar algún tiempo, dijo el director del proyecto New Horizons Alan Stern, del Instituto de Investigación del Suroeste.

“Es muy complicado”, dijo Stern al sitio SPACE.com. “Esta será una historia muy difícil de desentrañar.”


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Plutón el Rey del cinturón de Kuiper

]Plutón es el más famoso habitante del Cinturón de Kuiper, el anillo de cuerpos gélidos más allá de la órbita de Neptuno. El planeta enano fue descubierto en 1930, pero se mantuvo en su mayoría misterioso por los próximos 85 años debido a que es relativamente pequeño y se encuentra muy lejos. (En promedio, Plutón orbita alrededor del Sol 39 veces más lejos de lo que la Tierra lo hace.)

Pero la misión New Horizons con un costo de 720 millones de dólares nos ha otorgado el primer acercamiento a Plutón. El 14 de julio, la sonda espacial se acercó a tan sólo 12,550 kilómetros de la superficie del planeta enano, capturando una gran variedad de datos sobre el sistema de Plutón con la ayuda de siete instrumentos científicos diferentes.

En los últimos meses, los científicos de la misión han publicado imágenes y observaciones del sobrevuelo, así como sus interpretaciones de esta información, en una serie de conferencias y comunicados de prensa. Y ahora el equipo de la misión, encabezada por Stern, ha integrado muchos de estos hallazgos y más en su primer artículo científico sobre la base de datos de la aproximación.

Por ejemplo, el nuevo estudio, que salió en línea el jueves, 15 de octubre, en la revista Science, informa el descubrimiento de Norgay Montes y Hillary Montes, las sierras de hielo de agua en Plutón que se elevan de 2 a 3 km por encima de terreno circundante, así como otros picos, más bajos.

Algunas de estas montañas más pequeñas pueden ser en realidad icebergs, macizos que se separan de la roca madre y flotan en un mar de nitrógeno congelado, dijo el coautor del estudio Bill McKinnon, vicepresidente de New Horizons ‘equipo de geología, geofísica e imágenes de la Universidad de Washington en San Luis.



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Sputnik Planum la llanura congelada en Plutón

El documento también proporciona detalles sobre Sputnik Planum, la inmensa llanura congelada en la que Norgay Montes y Hillary Montes se apoyan. No se han detectado cráteres en Sputnik Planum, lo que sugiere que el paisaje ha resurgido en los últimos 100 millones de años – muy recientemente en el ámbito del tiempo geológico.

Esa revelación fue una gran sorpresa, ya que muchos científicos sospechaban que Plutón y otros objetos del Cinturón de Kuiper (KBO) habían estado “muertos” internamente desde hace mucho tiempo.

“Encontrar que Plutón está geológicamente activo después de 4.5 mil millones de años – no hay tipo de letra lo suficientemente grande como para escribir que”, dijo Stern. “Es increíble.”

Algunos otros cuerpos helados, como la luna Encélado de Saturno y el satélite Europa de Júpiter, siguen estando geológicamente activos el día de hoy. Sin embargo, su actividad se genera por la poderosa atracción gravitatoria de sus planetas padres gigantes. Algo más debe estar pasando con Plutón, cuya danza orbital con Caronte no produce tal vaivén interno.

Ese “algo más” es el calor probablemente generado por la desintegración de elementos radiactivos como el uranio y el torio en el interior de Plutón, dijo McKinnon.

“Incluso podríamos tener una interesante clase de mecanismo de almacenamiento de calor,” McKinnon dijo en entrevista a Space.com. “Si tienes suficiente calor liberado durante los primeros años de Plutón, puede derretir el hielo y formar un océano – pero el océano está en el interior, y a medida que se vuelve a congelar, se va a devolver ese calor.”

Sputnik Planum también parece albergar glaciares de nitrógeno congelado, monóxido de carbono y el metano, y algunas partes de la llanura muestra unas características rayas oscuras que probablemente fueron creadas por los vientos plutonianos. Luego están esas estructuras similares a células poligonales, cuyo origen sigue siendo un rompecabezas para los científicos.

Los bloques pueden ser el resultado de procesos de contracción similares a los que crean la apariencia agrietada de lechos de lagos secos aquí en la Tierra, dijeron científicos de la misión. O pueden estar formadas por el calor del interior de Plutón, de la misma manera que el calor acciona el movimiento de los fluidos en una lámpara de lava.


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Neblina en la atmósfera de Plutón

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New Horizons también descubrió que neblina en la tenue atmósfera de Plutón se extiende alrededor de 150 km por encima de la superficie del planeta enano – mucho más alto de lo esperado.

La sonda New Horizons no se centró exclusivamente en Plutón durante el sobrevuelo; la sonda también estudió a una Caronte de 1,200 km de diámetro, así como los diminutos satélites Nix, Hidra, Kerberos y Styx, todos los cuales tienen menos de 48 km de ancho.


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Caronte un mundo complejo

El avistamiento cercano reveló que Caronte es un mundo complejo y variado; la luna alberga por ejemplo una extraña “montaña en un foso”, en adición al sistema gigante de desfiladeros y un casquete polar rojizo.

Además, New Horizons encontró lo que parece ser un gran cráter, rojizo en Nix, lo que sugiere que el satélite helado puede ser oscuro debajo de su superficie en su mayoría blanca. Hydra es también muy reflectante, y miembros del equipo del estudio no están muy seguros de por qué.

“¿Cómo estas superficies brillantes se pueden mantener en Nix e Hydra durante miles de millones de años es desconcertante, ya que una gran variedad de procesos externos (por ejemplo, oscurecimiento por la radiación, la transferencia de material más oscura de Caronte a través de impactos, los impactos con meteoritos oscuros del Cinturón de Kuiper, etc. ) cada uno tendería a oscurecer y enrojecer las superficies de estos satélites a través del tiempo “, escriben en el nuevo estudio.


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Otros satélites de Plutón: Nix, Hydra, Styx y Kerberos



Las observaciones de New Horizons ‘también han permitido a los científicos de la misión calcular los tamaños de los satélites no esféricos Nix e Hydra, que miden 54 km y 43 km, respectivamente, en sus puntos más largos.

Los datos sobre Styx y Kerberos no han llegado hasta el control de la misión todavía. (La totalidad de los datos recopilados por la sonda New Horizons no llegarán a la Tierra hasta el próximo agosto o septiembre, los miembros del equipo han reportado.) La gente no debe esperar espectaculares imágenes de estas dos diminutas lunas, las cuales sólo tiene unos pocos kilómetros de ancho y no fueron descubiertos hasta después del lanzamiento de la sonda New Horizons en enero del 2006.

Sin embargo, “vamos a ser capaces de decirle lo grandes que son – vamos a ser capaces de decirle eso”, dijo McKinnon.


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Formación y evolución de Plutón

Las observaciones de New Horizons ‘también han reducido en gran medida la incertidumbre acerca del tamaño de Plutón, encontrando que el planeta enano es tiene 2,374 km de ancho, más o menos unos 8 km de diferencia a los datos anteriores.

La medición revela que Plutón es sólo un 10 por ciento más denso que Caronte, dijo McKinnon. Este conocimiento debe arrojar a la luz evidencia sobre la colisión gigante que ocurrió hace mucho tiempo y que los investigadores piensan formó el sistema Plutón-Caronte.

“En realidad no es claro que Plutón y Caronte sean tan diferentes en cuanto a su composición a gran escala, así que de alguna manera cambia las condiciones del contorno del modelo del impacto gigante”, dijo McKinnon.

Por ejemplo, los datos parecen sugerir que la antigua colisión involucró cuerpos que eran relativamente similares y sobre todo indiferenciados- es decir, ningún objeto poseía un gran manto de hielo que haya sido expulsado al espacio.

Pero, de acuerdo con la naturaleza enigmática de Plutón, hay más en esta historia también – al parecer, la composición aparentemente helada de Nix, Hidra y Styx, sugiere que es parte de los fragmentos arrojados fuera por el impacto gigante. (Kerberos parece ser mucho más oscuro).

“Si están hechas de hielo, entonces significa que debe haber habido una capa de hielo”, dijo McKinnon acerca de las pequeñas lunas. “No siempre es obvio cómo encaja todo.


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El cinturón de Kuiper y sus misterios

En su conjunto, los resultados de New Horizons ‘hasta la fecha sugieren que el Cinturón de Kuiper y otros reinos distantes albergan muchos cuerpos complejos y fascinantes’, dijo Stern y McKinnon.

“Sólo porque algo está muy lejos del sol y tiene una gran cantidad de hielo en su superficie no significa que esté frío y muerto”, dijo McKinnon. “Probablemente hay cosas que están pasando en todo tipo de planetas enanos que existen más allá de Neptuno.”

New Horizons puede terminar consiguiendo una mirada de cerca a un segundo objeto del cinturón de Kuiper – no otro planeta enano, pero un pequeño trozo primitivo de material, sobrante de la formación del sistema solar hace unos 4600 millones años. La nave espacial volará cera de un objeto de más o menos 48 km de ancho llamado 2014 MU69 en enero de 2019, si la NASA aprueba y financia una misión extendida para la sonda.

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