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NASA, 5 posibles misiones Discovery

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NASA, 5 posibles misiones Discovery

Las finalistas de la próxima misión Discovery de la NASA

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NASA, 5 posibles misiones Discovery

universo

Las misiones de tipo Discovery son las más baratas de las tres clases que tiene la NASA -las otras son las de tipo New Frontiers y Flagship-, con un coste máximo de quinientos millones de dólares, sin contar el lanzador. Pues bien, hoy la NASA ha seleccionado cinco proyectos finalistas para la próxima misión de tipo Discovery. Lamentablemente solo puede quedar una, que será elegida en septiembre del año que viene para ser construida y lanzada antes de 2021. Los equipos de las cinco propuestas recibirán ahora tres millones de dólares para concretar los detalles de las mismas. Curiosamente, entre ellas no hay ninguna destinada a explorar Marte, a pesar de que se presentaron numerosas propuestas para el estudio del planeta rojo y, en concreto, sus luna. Y, sin más preámbulos, veamos cuáles son las finalistas:

astronomia

Psyche

NASA, 5 posibles misiones Discovery

Psyche es un proyecto del JPL de la NASA para mandar una sonda al asteroide homónimo 16 Psyche, un cuerpo de unos 210 kilómetros de diámetro formado en un 90% por metales, principalmente hierro y níquel. De ser aprobada, Psyche será la primera sonda destinada a estudiar un asteroide metálico de tipo M. La nave usará un sistema de propulsión SEP con motores iónicos parecido al de la sonda Dawn y despegaría en 2021 mediante un cohete Falcon 9. La masa de la sonda se estima en 800 kg, incluyendo 440 kg de xenón para los motores iónicos y 40 kg de hidracina para los propulsores convencionales. Además llevaría 35 kg de instrumentos científicos. A favor esta misión tenemos la posibilidad de usar la tecnología de la misión Dawn de la NASA. En contra que Psyche se trata de un blanco demasiado específico y, aunque obviamente interesante de cara al futuro -¡minería espacial!-, hay otros objetivos prioritarios en el sistema solar. Por cierto, la ESA también propuso hace unos años una misión similar denominada INSIDER que no fue aprobada.

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Lucy

NASA, 5 posibles misiones Discovery

Lucy, en honor del famoso austrolopiteco, es una sonda que estudiaría varios asteroides troyanos situados en la órbita de Júpiter. Estos asteroides se consideran claves para entender los orígenes del sistema solar y descartar algunos de los distintos modelos que existen. Según los modelos actuales basados en migraciones de los planetas gigantes (modelo de Niza), muchos troyanos podrían haberse formado en el exterior del sistema solar. No es de extrañar por tanto que la NASA y la comunidad científica hayan considerado desde hace años que una misión de este tipo es una prioridad. Los objetivos concretos dependerán de la fecha de lanzamiento precisa, pero los candidatos favoritos son 3548 Eurybates, 1999 VQ10, 1997 TS25 y el asteroide binario 617 Patroclus/Menoetiu. Además sobrevolaría el asteroide 1981 EQ5, situado en el cinturón principal, de camino a la órbita joviana. Obviamente, es una misión mucho más prometedora que Psyche desde el punto de vista científico. A cambio, la sonda deberá viajar hasta la distancia de Júpiter y realizar varios encuentros con distintos asteroides a lo largo de varios años. Lucy es un proyecto del Southwest Research Institute (SwRI), la misma institución que participó en el desarrollo de la New Horizons, por lo que la sonda usará instrumentos basados en los empleados en esta nave.

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Situación de los asteroides troyanos (NASA).
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VERITAS

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VERITAS (The Venus Emissivity, Radio Science, InSAR, Topography, and Spectroscopy mission) es un orbitador del JPL para el estudio de la superficie de Venus que usará el radar de apertura sintética (SAR) VISAR (Venus Interferometric Synthetic Aperture Radar), así como la cámara infrarroja VEM (Venus Emissivity Mapper) para ver la superficie de las nubes a través de las nubes en cinco ventanas espectrales. El objetivo es levantar un mapa global de Venus con una resolución de 250 metros (5 metros en vertical) y en algunas zonas -el 15% de la superficie- con una resolución de hasta 15 metros. VERITAS se convertiría así en la primera sonda destinada a cartografiar la superficie de Venus desde que la sonda Magallanes hizo lo propio en los años 90. Eso sí, VERITAS, situada en una órbita polar de 88,5º, será capaz de levantar mapas con una resolución un orden de magnitud superior a Magallanes. VERITAS se parece mucho a otra propuesta fracasada de la ESA, EnVision. Se trata de un proyecto con muchas posibilidades de salir adelante en tanto en cuanto el estudio de Venus es una de las prioridades de la comunidad científica internacional y es poco probable que la NASA destine en los próximos años una misión New Frontiers o Flagship a este planeta.

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Propuesta EnVision de la ESA, no realizada
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DAVINCI

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DAVINCI (Deep Atmosphere Venus Investigation of Noble gases, Chemistry, and Imaging) es otra propuesta de sonda a Venus, en este caso del centro Goddard de la NASA, pero a diferencia de VERITAS no es un orbitador, sino una nave que descenderá a través de la atmósfera del planeta durante 63 minutos para estudiar sus características. Sería la primera vez que podremos estudiar directamente la atmósfera de Venus desde las sondas Venera soviéticas de los años 80. Esta misión tiene como punto flaco su breve vida operativa comparada con VERITAS, así que sería muy raro que fuese la ganadora (por supuesto, la decisión final dependerá de la calidad y características del proyecto presentado a la NASA, y no tanto del objetivo de la misión).

sistema solar

NEOCam

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NEOCam (Near Earth Object Camera) es la única misión finalista que no es una sonda planetaria. No obstante, también estudiará el sistema solar, pero desde las cercanías de nuestro planeta. Este proyecto del JPL pretende descubrir en cuatro años diez veces más asteroides cercanos a la Tierra (NEOs) de los que se conocen, o lo que es lo mismo, un 66% de todos los NEOs con un tamaño superior a 140 metros. El satélite usaría tecnologías de los observatorios espaciales Kepler y WISE y estaría situado en el punto de Lagrange L1 del sistema Tierra-Sol, desde donde observaría el cielo en las longitudes de onda de 4 a 5 micras y 6 a 10 micras (infrarrojo). No hace falta recalcar el interés de esta misión desde el punto de vista de la seguridad de nuestra civilización.

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