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Libros populares de ciencia que tienes que leer

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La ciencia ha cambiado nuestro mundo, pero en la mayoría de ocasiones su deriva ha sido desconocida para la ciudadanía. Los científicos no siempre han sabido divulgar sus hallazgos, haciendo que estos fueran entendibles para la mayoría de personas. Pero ha habido honrosas excepciones, cuyo impacto ha sido mayúsculo.

Las grandes obras de la divulgación científica han hecho que la ciudadanía cambiara radicalmente su opinión sobre determinados temas logrando, en ocasiones, cambiar del todo el corpus ideológico de una sociedad. Hoy en día aceptamos la evolución de las especies, sabemos que nuestro planeta es un punto insignificante en el universo, y conocemos el significado de las siglas ADN. Pero no fue fácil introducir todos estos conceptos entre el gran público.

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“Brevísima historia del tiempo”, de Stephen Hawking y Leonard Mlodinow

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Este fue el libro que catapultó a la fama a Hawking como uno de los más prestigiosos cosmólogos de nuestro tiempo. Esta “secuela” es una versión aún más simplificada de la obra “Breve historia del tiempo”, donde el autor habla de los secretos del universo.

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“Muerte por un agujero negro: y otros dilemas cósmicos”, de Neil Degrasse Tyson

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Muchos aseguran que Degrasse Tyson es el Carl Sagan de nuestro tiempo. Lo cierto es que es el responsable de la nueva versión de la serie televisiva “Cosmos” y un ícono pop de la ciencia. En su libro, el autor habla de la naturaleza destructiva de los agujeros negros a través del humor.

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“El mayor espectáculo del mundo: la evidencia de la evolución”, Richard Dawkins

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Dawkins se ha destacado por ser un controversial defensor del ateísmo. En su libro, el biólogo evolucionista se esfuerza por probar que la evolución es un hecho irrefutable. Es un análisis apasionado, pero controversial –dependiendo de tus opiniones– de la naturaleza de la especie humana.

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“Guía de un astronauta para vivir en la Tierra”, de Chris Hadfield

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Si te gustan los relatos inspiradores de personas que luchan hasta logra sus sueños, no te puedes perder este libro, donde Hadfield relata cómo paso de jugar en cajas en el jardín de sus padres a convertirse en el astronauta más famoso de la Estación Espacial Internacional (EEI).

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“Hiperespacio: una odisea científica a través de universos paralelos, distorsiones del tiempo y la décima dimensión”, de Michio Kaku

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Kaku es un físico teórico muy famoso en la actualidad y reconocido por ser el padre de la teoría de cuerdas. Este bestseller de 1994 propone que en el universo hay 10 dimensiones de espacio – tiempo, y sugiere que el viaje a través del tiempo es posible. Buen libro para aprender sobre dimensiones sin perderse en ecuaciones complejas.

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“El mundo sin nosotros”, de Alan Weisman

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Se trata de un excelente libro científico; tan emocionante que parece ficción. En él, el autor narra qué pasaría con Nueva York y después el mundo si la humanidad desapareciera el día de mañana. Weisman usa este escenario apocalíptico para analizar cómo la infraestructura humana ha afectado a la naturaleza.

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“La muerte llega desde el cielo”, de Philip Plait

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Este libro –que sin duda tiene título de película de serie B– es de la autoría del astrónomo del “Bad Astronomy Blog”. Plait explica a través de historias cortas cuáles son las amenazas que el espacio exterior tiene para la Tierra: desde rayos gamma hasta meteoritos.

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“Cosmos”, de Carl Sagan

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Sagan es el astrofísico más famoso de la historia gracias a sus apariciones en televisión, su trabajo con la NASA y libros como “Contacto”. Aunque “Cosmos” se editó por primera vez hace 30 años, sigue siendo una obra relevante sobre la magnitud del universo y la evolución de la ciencia.

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“Genoma: la autobiografía de una especie”, de Matt Ridley

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Este periodista científico tiene varias obras, pero ninguna tan interesante como ésta sobre genética, evolución y comportamiento humano. Ridley dedica un capítulo entero a cada par de cromosomas del código genético humano; luego elige un gen en específico y lo explica a través de la sección.

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“La vida inmortal de Henrietta Lacks”, de Rebecca Skloot

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Narra la fascinante vida de una mujer afroamericana cuyas células –llamadas HeLa- tienen la particularidad de ser inmortales. Henrietta murió de cáncer, pero de alguna manera esto transformó sus células para hacerlas resistentes y base de la experimentación genética moderna. ¿La gran tragedia? Henrietta y su familia nunca supieron que eran parte de un experimento científico global.

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El origen de las especies – Charles Darwin (1859)

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El origen de las especies de Darwin no sólo es uno de los libros de divulgación científica más importantes de la historia, también es uno de los primeros.Darwin, que ya era un reputado científico, sabía muy bien el impacto que podía tener su teoría, en la medida en que cuestionaba todas las convicciones religiosas, y es por ello por lo que decidió escribir un libro explicando sus hallazgos al gran público.

La teoría de la evolución, que se explica en el volumen, cambió el mundo para siempre y, aunque con variaciones, sigue vigente a día de hoy, pero el proceso fue largo y doloroso. Las conclusiones de Darwin fueron tomadas en serio en la comunidad científica, y el libro generó un intenso debate científico, filosófico y religioso. Pero, pese a esto, no fue hasta casi un siglo después, en torno a 1930 y 1940, cuando la teoría de Darwin fue aceptada de forma casi universal.

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El gen egoísta – Richard Dawnkins (1976)

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Este libro dio a conocer al gran público al biólogo británico Richard Dawnkins, que se convirtió desde entonces en uno de los divulgadores científicos más populares, en particular debido a su ateísmo practicante –fue el principal promotor del polémico autobús ateo de Londres–. En él el biólogo interpreta la teoría de la evolución darwiniana desde el punto de vista genético pues, en su opinión, el gen es la unidad evolutiva fundamental.

El libro no tuvo importancia sólo a nivel de la teoría biológica. De hecho, su influencia ha sido más decisiva en el campo de la sociología que en el de la ciencia, entorno en el que ha sido muy criticado por algunas corrientes. Uno de sus logros más notables fue el de introducir el concepto de meme –“la unidad teórica de información cultural transmisible de un individuo a otro, o de una mente a otra, o de una generación a la siguiente”– popularizado mucho más tarde en el entorno de Internet.

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La doble hélice – James Dewey Watson (1968)

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El premio Nobel de Medicina James Watson fue uno de los descubridores del ADN. En La doble hélice cuenta, en primera persona y de forma autobiográfica, la historia del descubrimiento.Su publicación estuvo rodeada de una gran polémica. En un principio iba a ser editado por la editorial de Harvard, pero la universidad decidió dar marcha atrás a su edición tras las protestas deFrancis Crick y Maurice Wilkins, los otros participantes del descubrimiento que consideraron un agravio que Watson publicara toda la historia sin tenerles en cuenta.

El libro, no obstante, se considera un excelente testimonio de cómo funciona todo el entramado científico, pues se puede observar cómo el autor da prioridad a su propia gloria sin que parezca importarle la apropiación de datos verificados por otros.

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Primavera silenciosa – Rachel Carson (1962)

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Muchos investigadores consideran que Primavera Silenciosa, de la bióloga marina Rachel Carson, es el primer texto divulgativo que trata el impacto ambiental, y dio inicio a lo que hoy conocemos como ecologismo.El volumen reúne una serie de textos que Carson publicó en forma de serial en The New Yorker, en los que advertía de los efectos perjudiciales que los pesticidas tenían sobre el medio ambiente. En ellos criticaba duramente a la industria química, a la que acusaba de la creciente contaminación del planeta.

El libro fue recibido con una gran polémica. Muchos científicos criticaron el alarmismo de la autora, y aún hoy sus teorías son discutidas, pero el apoyo popular fue tan grande que, diez años después de su publicación, el Gobierno estadounidense se vio obligado a prohibir el popular DDT, cuya toxicidad y peligrosidad fue advertida en este libro.

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El mono desnudo – Desmond Morris (1967)

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El zoólogo y etólogo Desmond Morris decidió escribir un libro que analizara al ser humano desde un punto de vista estrictamente zoológico, como si se acabara de descubrir la especie. La tesis del libro se basa en que el comportamiento humano evolucionó para poder enfrentar los desafíos de la vida prehistórica como cazadores-recolectores.

El texto fue muy bien acogido por el gran público, debido en parte a sus grandes dosis de humor, aunque no tanto por la comunidad científica, que consideraba que el acercamiento de Morris a la teoría de la evolución era parcial y poco académico. Dos años después Morris escribió una continuación, El zoo humano, en la que examinaba el comportamiento del ser humano en las ciudades, comparándolo con lo que hacen los animales en el zoológico.

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Caos: la creación de una ciencia – James Gleick (1987)

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Este superventas del periodista James Gleicklogró cumplir dos difíciles objetivos: explicar de forma rigurosa al gran público la Teoría del Caos y quedar finalista en los dos grandes premios literarios, el Pulitzer y el National Book Award. Se trata, además, del único libro de la lista escrito por alguien sin formación científica, que logró trasladar de forma sencilla y divulgativa las teorías de los científicos.

Tras la publicación de éste, su primer libro,Gleick ha trabajado en diversos volúmenes de divulgación científica, todos ellos muy recomendables.

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Ensayo sobre el principio de la población – Thomas Malthus (1798)

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Esta obra del clérigo y erudito británico Thomas Robert Malthus causó un gran impacto en el entorno ilustrado del siglo XVIII. Malthus advirtió de los problemas que podría causar la superpoblación de la tierra, e insistió en que la población estaba creciendo más rápidamente que los recursos, lo que llevaría a una progresiva pauperización de la población.

Aunque fue uno de los primeros libros que estudió la demografía, y sin duda el más relevante, la teoría de Malthus nunca llegó a cumplirse, debido principalmente a la transición demográfica que se vivió en la revolución industrial. Pese a esto, sus teorías han seguido apareciendo recurrentemente en todo tipo de textos económicos y sociológicos.

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El ascenso del hombre – Jacob Bronowski (1973)

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El matemático inglés de origen polaco Jacob Bronowski, se hizo famoso al presentar una serie de documentales para la BBC que, bajo el título de El ascenso del hombre, recorrían la historia del ser humano a través del progreso científico y técnico. Tras la emisión de los documentales, Bronowski escribió un libro del mismo título que se convirtió en superventas.

Bronowski fue un divulgador profundamente humanista. Se empeñó siempre en considerar la ciencia cómo parte de la cultura del ser humano, como un elemento imposible de separar de su contexto histórico y social. Por ello aborda los avances científicos a través de los logros de sus protagonistas, enmarcando los descubrimientos en cada determinado momento histórico.

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¿Está la ciencia descolgándose del gran público o es el público el que no tiene interés por la ciencia? Quizás no ocurre ninguna de esas dos cosas, pero es necesario que pase el tiempo para que demos la importancia debida a este tipo de textos.

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