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Las tecnologías de la Peli The Martian son realizables hoy

The Martian tiene visos de convertirse en la película de ciencia-ficción del año. La adaptación de Ridley Scott a la exitosa novela de Andy Weir muestra como sería una misión real a Marte.

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Cómo de real? El director del proyecto Mars Express en la ESA, Rudi Schmidt, nos lo explica.

Schmidt se unió a la Agencia Espacial Europea en 1982, donde se convirtió en el responsable de la misión Cluster que estudia el campo magnético terrestre. En 1997, este investigador fue nombrado director de proyectos científicos para la agencia. Hoy es el principal responsable del proyecto Mars Express. Schmidt es también el autor de más de cien estudios científicos sobre exploración espacial.

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Puede realmente una tormenta de arena como la que aparece en la película obligar a abortar una misión tripulada a Marte?

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Rudi Schmidt: No, la tormenta que se describe en el libro y que aparece en la película nunca tendría lugar de esa manera en Marte. La atmósfera del planeta es demasiado fina como para albergar un fenómeno como los huracanes que conocemos en la Tierra. En todo caso, una tormenta marciana luciría más como una suave nube de humo como la de un cigarrillo.

Sin embargo, hay un detalle real que sí es peligroso. Aunque pareciera una nube de humo, una tormenta marciana estaría cargada de partículas de polvo y arena muy finos. Estas partículas pueden ser muy peligrosas porque pueden posarse sobre superficies críticas como los sensores ópticos de la nave que se utilizaría para volver a la Tierra. Si esa capa de fino polvo impide a los sensores ofrecer datos de telemetría correctos la vida de los astronautas podría correr un riesgo muy real. En definitiva, que aunque no sea exactamente como la describen en el libro o la película, una tormenta de polvo en Marte sigue siendo peligrosa.

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Realmente es posible cultivar patatas sobre suelo marciano como lo hace Mark Watney en The Martian?

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Rudi Schmidt: En realidad no veo por qué no podría ser posible siempre y cuando se consigan tener patatas cultivables y se recreen las condiciones necesarias para que crezcan (oxígeno, agua, un suelo fértil…). Todos esos elementos estarán disponibles en tanto en cuanto los astronautas también los necesitan para sobrevivir.

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Qué opina de la idea, recientemente planteada por Elon Musk, de terraformar Marte vaporizando los casquetes polares del planeta mediante artefactos nucleares?

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Rudi Schmidt: Mi opinión personal es que no podemos comenzar por destruir parte de un planeta, especialmente cuando ni siquiera hemos podido comprender por completo sus características. Más bien deberíamos empezar por tratar el medio ambiente de nuestro propio planeta de manera que aseguremos para nuestros hijos la misma calidad de vida de la que disfrutamos nosotros.

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De entre todas las tecnologías que aparecen en The Martian, ¿cuál de ellas es la menos realizable a corto plazo?

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Rudi Schmidt: Creo que no hay prácticamente ninguna tecnología necesaria para ir a Marte que no podamos hacer realidad si contamos con la financiación suficiente. No hay una misión tripulada a Marte a muy corto plazo, así que elementos como la nave nodriza Hermes, la cápsula para volver a ella desde la superficie o el propio habitat no son realizables en ese corto plazo. Sin embargo todas las tecnologías de The Martian son realizables si contáramos con la voluntad (y el presupuesto) para llevarlos a cabo.

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Echa de menos en The Martian alguna tecnología de la NASA que sí existe pero no aparece en el libro o la película?

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Rudi Schmidt: No. De todos modos hay que tener en cuenta que las tecnologías espaciales más relevantes no son patrimonio exclusivo de la NASA. Europa, Rusia, Japón, India o China llevan tiempo trabajando en tecnologías para sus propias misiones no tripuladas que serán críticas para el día que decidamos enviar una misión tripulada. Estoy convencido de que la primera misión tripulada a Marte será mundial. Será un esfuerzo conjunto, no la misión de un solo país o agencia espacial.

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En The Martian, la misión Ares usa una nave muy grande para llegar hasta Marte. El actual prototipo de la Orión es mucho más pequeño. ¿Es posible construir y operar algo tan masivo como la Hermes en el mundo real?

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Rudi Schmidt: Estoy de acuerdo en que la nave parece grande. Sin embargo, ni la novela ni la película ofrecen suficientes detalles técnicos como para juzgar su tamaño real. Lo único claro es que la nave nodriza Hermes parece una especie de vehículo de crucero pensado para circular entre la Tierra y Marte en sucesivas idas y vueltas. Un diseño semejante sí que requeriría una nave de unas dimensiones mucho mayores que una pensada para un solo viaje.

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El riesgo más importante de un eventual viaje a Marte es la radiación, sin embargo, es una cuestión que se pasa por encima en The Martian. ¿Que tecnologías existen para lidiar con este problema?

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Rudi Schmidt: Actualmente, todas las naciones que trabajan en vuelos espaciales tripulados investigan mejores soluciones a este problema. De hecho, cualquier misión tripulada al espacio que salga del campo magnético terrestre debe tener en cuenta la radiación.

Aparte de investigar cuánta radiación es capaz de soportar un ser humano, se trabaja en diversos conceptos técnicos sobre cómo proteger a la tripulación. Durante el viaje, por ejemplo, la propia agua utilizada para beber puede usarse como un efectivo escudo antiradiación. Una vez sobre la superficie de Marte, la arena puede convertirse en un eficaz filtro para bloquear la radiación ambiental.

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Cree que iniciativas privadas Mars One alcanzarán algún día su objetivo de establecer una colonia permanente en Marte?

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Rudi Schmidt: No sabría decirlo. Nadie tiene esa respuesta ahora mismo. Hace solo unos años estábamos convencidos de que una empresa privada no tenía la capacidad suficiente para desarrollar cohetes funcionales con los que poner materiales en órbita. Hoy compañías como la de Elon Musk han demostrado al mundo que es perfectamente posible.

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Un reciente estudio de la NASA discute sobre la conveniencia de establecer una base permanente en la Luna para facilitar el lanzamiento de futuras misiones a Marte. ¿Qué opina de esa idea?

Rudi Schmidt: Las agencias espaciales de todo el mundo están ahora mismo estudiando diferentes conceptos sobre cuál sería la manera más sencilla de llegar a Marte. La idea de una base lunar es uno de estos conceptos, pero aún no se ha llegado a ninguna conclusión sobre cuál es el mejor.

La manera en la que los primeros astronautas lleguen a Marte estará determinada por el tipo de tecnologías que necesitemos para ello. Podría ser un vuelo desde la Luna, un lanzamiento acelerado a través de la órbita terrestre o incluso un lanzamiento directo. Aún no se sabe con certeza.

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Se alistaría como voluntario en una eventual primera misión tripulada a Marte?

Rudi Schmidt: No, pero porque odio los viajes largos. Después de dos semanas de vacaciones ya estoy deseando volver a casa. Creo que Marte está muy lejos para mi.

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