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Las Chicas Radiactivas

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Las “Radium Girls “estaban tan contaminadas que si hoy ponen sobre sus tumbas un contador Geiger, los niveles de radiación aún causarían que las agujas salten más de 80 años después. Eran jóvenes de pequeñas ciudades de Nueva Jersey que habían sido contratadas por una fábrica local para pintar las esferas de los relojes luminosos, el último gadget del ejército, en ese tiempo, utilizado por los soldados estadounidenses. A las mujeres les dijeron que la pintura radiactiva que brilla en la oscuridad era inofensiva, y así pintaron 250 relojes por día, lamiendo sus pinceles cada pocas pinceladas con sus labios y la lengua para darles una punta fina.

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Se les pagaba el equivalente actual de 0,27 dólares por esfera de reloj, por lo duro que ellas trabajaban, sin saberlo, tragaban cantidades letales de veneno, y cada vez para hacer unos centavos extras la muerte se acercaba más rápido. En su tiempo libre, algunas incluso se pintaban las uñas, dientes y caras con la pintura luminosa, que se comercializa bajo la marca “Undark”.

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Entre 1917 y 1926, EEUU Radium contrató alrededor de 70 mujeres del condado de Essex, Nueva Jersey, y en 1927, más de 50 de esas mujeres había muerto como resultado directo de la intoxicación por pintura de radio que estaba comiendo los huesos desde el interior, para ponerlo simplemente. En los albores de la década de 1920, un total estimado de 4.000 trabajadores fueron contratados por empresas en los EE.UU. y Canadá solamente para pintar esferas de relojes tras el éxito inicial en el desarrollo de una pintura radiactiva que brilla en la oscuridad. El inventor de la pintura, el Dr. Von Sochocky, murió en 1928 como consecuencia de su exposición al material radiactivo. Todavía se desconoce cuántos murieron por la exposición a la radiación, pero está claro cuántos podrían haberse salvado.

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Fue una época en la historia cuando los peligros de la radiación no fueron bien entendidos por el público en general. En los albores del siglo 20, el radio era el favorito nuevo ingrediente milagroso de Estados Unidos, y de productos comerciales para hogares basados en radio se habían convertido en la norma, desde remedios para el resfriado y pasta de dientes de lana para bebés, juguetes de los niños, e incluso hasta el agua potable.

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(El anuncio no menciona un efecto secundario común como el brillo de la orina en la oscuridad).

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Incluso los productos que en realidad no contenían el ingrediente médico “cura-todo” trataron de comercializar sus productos de manera fraudulenta dando a entender que eran de alguna manera radioactivos.

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En París, una gama de cosméticos llamada Tho-Radia se convirtió en el último grito de la moda, desarrollado por el Dr. Alfred Curie (que no tenía relación con Marie Curie, pero su nombre le vendió a las mujeres francesas la idea del maquillaje radiactivo), estableciendo posteriormente la tendencia también en América.

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La línea incluye lápiz de labios, crema para la cara, jabón, polvo y pasta de dientes que contienen torio y radio. El Torio se preveía que sería capaz de reemplazar el uranio en los reactores nucleares y se podría utilizar como una fuente de energía nuclear. Es cerca de tres veces más abundante que el uranio.

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Pero la parte más desconcertante de esta historia no es el hecho de que el público en general no tenía idea de que el radio era tan peligroso, pero el hecho de que algunas personas sin duda lo hicieron! Y, sin embargo, se sentaron y vieron como todos a su alrededor estaba envenenándose a sí mismos. Los ejecutivos y científicos detrás de EEUU Radium . eran probablemente lo peor. Sabiendo muy bien que el ingrediente clave de Undark era de aproximadamente un millón de veces más activo que el uranio, se cuidaron de evitar cualquier exposición a ellos mismos. Mientras que a sus jóvenes trabajadoras de la fábrica o de la escuela secundaria se les alentó literalmente a tragar radio sobre una base diaria, los ejecutivos y químicos estaban utilizando pantallas de plomo, máscaras y pinzas para manejar la radio.

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Pero la negligencia para compartir el conocimiento de los peligros del radio no se detuvo allí. EEUU Radium había distribuido en realidad la literatura a la comunidad médica describiendo sus “efectos perjudiciales”. Pero, por supuesto, los médicos del momento lo habían estado prescribiendo para tratar todo, desde resfriados hasta el cáncer. El Radio también se había convertido rápidamente en una verdadera fuerza de comercialización en todo el mundo y EEUU Radium era un contratista de defensa con contactos influyentes y bolsillos profundos para proteger sus intereses. Todo esto significa que no sólo fueron ciertas personas las que no hablaron en la oportunidad exponiendo los peligros del radio para el público, sino que iban a hacer todo lo posible para mantenerlo en secreto.

A principios de la década de 1920, las “Radium Girls” comenzaron a experimentar los primeros síntomas de su agonía. Sus mandíbulas comenzaron a hincharse y se deterioraban, los dientes se caían sin ninguna razón. Hubo un informe horrible de una mujer que va al dentista para extraer un diente y acabar con todas las piezas de su mandíbula eliminadas accidentalmente. Un dentista local comenzó a investigar el misterioso fenómeno del deterioro de los maxilares entre las mujeres de su pueblo y pronto descubrió el vínculo que tenían todos trabajaban para la planta EEUU Radium , lamiendo pinceles radioactivos en un momento u otro.

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Cuando las mujeres comenzaron a analizar la posibilidad de que sus puestos de trabajo en la fábrica habían contribuido a su enfermedad, universitarios “especialistas” las solicitaron para examinarlas. La ex operaria Grace Fryer fue declarada en buen estado de salud por dos expertos médicos. Más tarde se reveló que los dos expertos que la habían examinado no eran doctores en absoluto, sino un toxicólogo y el vicepresidente de EEUU Radium .

Los estudios también se habían realizado para evaluar las condiciones de salubridad en la fábrica, se habían reportado casi todas las superficies brillantes de radio luminiscencia e inusuales condiciones de la sangre en prácticamente todo el mundo que trabajaba allí. Esos informes fueron manipulados para afirmar que las chicas eran la imagen de la salud.

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Con la ayuda de médicos y dentistas en su nómina, la empresa rechazó las acusaciones de que sus trabajadores estaban enfermos por la exposición al radio. Ellos trataron de precisar las muertes de las jóvenes por sífilis para manchar la reputación de las mujeres solteras que habían venido a trabajar para ellos. Inexplicablemente, la comunidad médica estuvo junto a ellos, cooperando plenamente con las empresas poderosas.

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Se necesitaron dos años para que Grace Fryer encontrara un abogado que fuera en contra de EEUU Radium y el juicio se prolongó durante meses. Otras cuatro jóvenes de la fábrica se unieron a la demanda y los medios de comunicación se interesaron en el caso, sensacionalistamente ellos apodaron “The Radium Girls”. Pero en su primera comparecencia ante el tribunal, su salud se había deteriorado tan rápidamente que nadie podía siquiera levantar sus brazos para tomar el juramento. Por la segunda audiencia, todos estaban demasiado enfermos para asistir y el caso fue aplazado durante varios meses debido a que varios testigos de EEUU Radium veraneaban en Europa. No esperaban vivir mucho más tiempo, las mujeres finalmente se arreglaron fuera de la corte cada una recibió el equivalente a unos 100.000 dólares de hoy, y la totalidad de sus gastos médicos y legales pagados. También recibirán unos $ 600 por año de anualidad por el tiempo que vivieran. La última de las jóvenes sólo vivió dos años, después se acordó la liquidación.

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Era una victoria estilo Erin Brockovich sin embargo, las chicas fueron capaces de hacer un impacto histórico significativo en las normas de seguridad industrial. El derecho de los trabajadores individuales de demandar por daños y perjuicios a las empresas debido al abuso laboral también se estableció como resultado directo del caso “Radium Girls”.

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EEUU Radium continuó haciendo relojes luminosos y otros materiales utilizando pintura de radio para el ejército, pero después que se introdujeron las nuevas leyes de seguridad de los trabajadores, ni un solo trabajador de la fábrica esta vez sufriría de la enfermedad de radio en su planta de nuevo. Así de fácil que se podrían haber salvado la vida de estas jovenes.

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En la década de 1980, la fábrica abandonada fue señalado por el sitio Superfund para limpiar la radiación el resultado fue de 1.600 toneladas de material objeto de los residuos arrojados en el sitio.

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El Second River fluye más allá de la antigua fábrica en el 422 Alden Street, Orange, Condado de Essex, Nueva Jersey.

Una historia vergonzosa y terrible que probablemente no te hablarán en clase de historia, como tantos encubrimientos que consiguen ser barridos debajo de la alfombra. Uno de los pensamientos más elementales en esta era también: ¿por qué Hollywood, al menos, no nos contó la historia de las “Radium Girls”? Parece un guión de Meryl Streep.

Material de Hollywood o no, la valentía de las mujeres y de la injusticia que sufrieron es una advertencia digna de ser contada y una lección que vale la pena aprender.

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