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El Día Que el Pistolero Butch Cassidy Llegó a la Patagonia

En marzo del año 1901 arribó a Buenos Aires el buque Herminius procedente del puerto de Nueva York. 

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Entre los pasajeros desembarcan tres ciudadanos estadounidenses; Santiago Ryan, Henry Place y Ethel Place. Nombres bajo cuales se escondían los prófugos de la justicia americana; Butch Cassidy, Sundance Kid y su pareja Ethel Place.

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Instalados en Buenos Aires se relacionaron con el vicecónsul de los Estados Unidos George Newbery, que poseía junto a su hermano un establecimiento ganadero en la Patagonia. La descripción del lugar lejos del mundo, con pastos y agua abundantes y muy poca gente sonaron como música en los oídos de los fugitivos. Allí comienza la historia patagónica de Butch Cassidy y Sundance Kid.

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Andanzas patagónicas

En un ferrocarril similar a los que atravesaban las praderas norteamericanas llegaron a la ciudad de Cipolletti en Río Negro. Desde allí continuaron a caballo rumbo al sur, hasta la pequeña población de Cholila en Neuquén.

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En aquél entonces, el pueblo de Cholila contaba solo con 14 familias. Corría el año 1902 cuando se les sumaron los tres “norteamericanos”, tal como eran identificados por los pobladores. Construyeron una cabaña de troncos de ciprés al estilo del lejano oeste y empapelaron las paredes interiores.

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En poco tiempo obtuvieron prestigio y respeto entre los habitantes de la región. Su casa era visitada por varios de los colonos galeses y norteamericanos. Incluso fueron visitados por el comisario de la colonia Eduardo Humpreys y el gobernador de Chubut, Julio Lezana quién baila una pieza con Ethel.

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 Ella era un personaje llamativo, hablaba, montaba y disparaba con la misma soltura que servía una taza de té. Siempre llevaba dos pistolas en el cinto. La zona era muy bonita pero también era sitio de bandoleros y cazadores de recompensas.

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En una carta a su amiga la señora Davis, por entonces presa en una cárcel de Ashley, Utah, Butch Cassidy describe su situación en la patagonia “.

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Tengo 300 cabezas de vacunos, 1,500 ovejas, 28 caballos de silla, dos peones que trabajan para mí y una casa de cuatro habitaciones y galpones, establo y algunas gallinas.

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La habitación y las pertenencias de Butch.

 Lo único que me falta es una cocinera, ya que todavía sigo en estado de amarga soltería.” Estás cartas dirigidas a un pequeño grupo de amigos en los Estados Unidos, fueron quizás uno de los mayores errores de los fugitivos. De alguna manera llegaron a los detectives de la Agencia Pinkerton y comenzó la persecución, ahora en tierras argentinas.

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Entre las brumas de la realidad y la leyenda

El 14 de febrero de 1905 dos personas jóvenes de origen norteamericano asaltan la sucursal del Banco de Londres y Argentino Limitado en la ciudad de Río Gallegos, al huir cortan los hilos del telégrafo.

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 Extrañamente se acusa a Butch Cassidy y Sundance Kid del hecho, aunque ellos rondaban los 40 años de edad en esa fecha y varios testigos afirmaron que se encontraban en Cholila.

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Cassidy y Sundance en un Bar de Utah (EE.UU)

De todas maneras la policía de Río Gallegos solicita la captura de los hacendados de Cholila. El comisario Humpreys cree que en realidad los sospechosos son dos norteamericanos de apellido Hood y Grice, que eran buscados en la zona por un robo anterior.

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 Estos solían frecuentar la cabaña de Santiago Ryan y Henry Place. Pide refuerzos para intentar la detención y como no se los enviaron renuncia a su cargo.

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Alguien, no se sabe quién, les avisa a los norteamericanos que existe una orden de captura sobre ellos. Ante el riesgo de tener que dar explicaciones inconvenientes deciden huir. Con varios caballos y provisiones toman rumbo al Lago Nahuel Huapí para luego, al parecer, pasar a Chile.

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El resto es leyenda y relatos inconexos. Sus vecinos de Cholila no podían creer que los ejemplares hacendados Ryan y el matrimonio Place aparecieran en los diarios de Buenos Aires como peligrosos criminales.

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De izquierda a derecha (sentados): Harry A. Longabaugh (alias Sundance Kid), Ben Kilpatrick (alias Tall Texan), Robert Leroy Parker (alias Butch Cassidy). De pie: Will Carver (alias News Carver) y Harvey Logan (alias Kid Curry). 



 Tampoco que el asalto al banco en Río Gallegos y a la sucursal del Banco Nación de Villa Mercedes en San Luis, más otros hechos similares, fuera obra de ellos. Hoy se conserva una de las cabañas construidas por Santiago Ryan o Butch Cassidy. El lugar puede visitarse y quizás, beber un vaso de buen whisky en recordación de aquellos bandoleros románticos.

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