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Descubren un virus gigante de 30.000 años

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Descubren un virus gigante de 30.000 años

Un equipo de científicos franco-ruso ha descubierto en los suelos permanentemente congelados de Siberia (permafrost) un nuevo tipo de virus gigante de más de 30.000 años al que han bautizado como Mollivirus sibericum.

El hallazgo demuestra que los virus gigantes «no son raros y son muy diversos», según ha declarado a AFP Jean-Michel Claverie, uno de los coordinadores del estudio sobre este nuevo virus publicado ayer por PNAS.

Con el Mollivirus, ya son cuatro las familias de virus gigantes identificadas desde 2003, de las cuales dos de ellas fueron encontradas en el permafrost, subraya Claverie, profesor de medicina de la Universidad Aix-Marseille y director del Laboratorio de Información genómica y estructural de Marsella.

En su opinión, esto lleva a preguntarse sobre el eventual riesgo de que algunos de estos virus despierten un día si los hombres remueven en profundidad el subsuelo de las regiones árticas, en busca de minerales preciosos o de petróleo.

Los virus gigantes, con un diámetro superior a las 0,5 micras (0,5 milésimas de milímetro), son fácilmente visibles con un simple microscopio óptico, al contrario que otros virus. Pueden ser confundidos con facilidad con bacterias.

Los investigadores los reviven en laboratorio sirviéndose de amebas como células huéspedes. Verifican que no son patógenas para el hombre o el ratón.

Descubren un virus gigante de 30.000 años

Mollivirus sibericum, descubierto en el extremo noreste de Siberia, posee más de 500 genes. Se presenta como una cáscara oblonga de 0,6 micras de longitud.

El calentamiento del planeta está derritiendo el hielo marino polar, permitiendo el acceso a la Siberia oriental o del norte por rutas marítimas que no existían.

«Si no tenemos cuidado y se industrializan estos lugares sin tomar precauciones, corremos el riesgo de despertar un día a virus como el de la viruela que creíamos erradicados», subraya Claverie.

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