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Cuando se hace necesario crear nuevos elementos

Cuando se hace necesario crear nuevos elementos

El último elemento que se da en la Tierra de manera natural y más o menos estable es el uranio (número atómico: 92). Más allá del uranio están el neptunio (93) y el plutonio (94), que se observan ocasionalmente en la naturaleza en cantidades diminutas, como resultado de procesos vinculados al uranio; la mayor parte, sin embargo, hay que generarla en reactores. Por encima de ese punto, cualquier nuevo elemento se da por creación mayoritariamente artificial y en cantidades extremadamente bajas.

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Cuando se hace necesario crear nuevos elementos

Los reactores nucleares producen habitualmente buenas cantidades de neptunio y plutonio, y cantidades muy pero muy pequeñas de americio (95), curio (96), berkelio (97) y californio (98) y con una vida media antes de desintegrarse cada vez más corta; algunos de ellos ocurren en cantidad (a pesar de lo pequeña) suficiente y lo bastante estable como para tener aplicaciones industriales o tecnológicas. El californio es también el último de los elementos que detectamos habitualmente en las explosiones de las supernovas, lo que, salvo sorpresas, significa también que es el último que puede surgir en el universo presente, al menos en cantidades significativas.

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Californio

Cuando se hace necesario crear nuevos elementos

Dato curioso: El californio es la sustancia quimica mas costosa del mundo, tiene un valor de aproximadamente 60 millones de dolares el gramo.

nuevos elementos de la tabla periodica

Después viene el einstenio (99), que aún se puede producir en un reactor nuclear, aunque ya hay que hacerlo de manera deliberada. Y finalmente el fermio (100), que aparece espontáneamente en cantidades mínimas durante las explosiones atómicas; su isótopo más duradero, el fermio-257, tiene una vida media de cien días y medio. Se cree que las supernovas pueden llegar a producir algo de fermio, en cantidades marginales.

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Y se acabó. Por encima del número atómico 100, la naturaleza no produce ningún elemento,, ni tampoco los reactores nucleares o las armas atómicas. Cualquiera de ellos que pudiera haber surgido con el universo se desintegró en otras cosas hace miles de millones de años. No queda en este universo, ni se generan, cantidades mensurables de elementos por encima del 100. Lo cual, naturalmente, no hace otra cosa que ponernos mas calientes.

Cuando se hace necesario crear nuevos elementos

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El elemento 101, llamado mendelevio, fue creado artificialmente en abril de 1955 por la Universidad de California en Berkeley usando un diminuto acelerador de partículas. Para ello, dispararon partículas alfa (núcleos de helio, uno de los átomos más ligeros) contra un blanco que contenía algunos átomos de einstenio-253, cuya vida media de veinte días y pico es suficiente para usarlo en esta clase de experimentos. Así obtuvieron algunos átomos sueltos de mendelevio-256, que tarda hora y media en decaer a fermio-256. El equipo norteamericano había demostrado así que es posible crear elementos nuevos, inexistentes en el cosmos.

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tabla periodica

El elemento 102 el nobelio tiene una vida media breve, de 58 minutos en su isótopo más estable. El elemento 103 fue descubierto el 14 de febrero de 1961; lo llamaron lawrencio, obtenido mediante el bombardeo de californio con boro.

Por cuestiones de la guerra fria hubo que esperar hasta el final de esta para que la IUPAC(Unión Internacional de Química Pura y Aplicada) acordara los nombres para los elementos 104 a 111, siendo ya 1997. Las denominaciones definitivas fueron rutherfordio (104), dubnio (105), seaborgio (106), bohrio (107), hassio (108) y meitnerio (109), por Lise Meitner, descubridora de la fisión. Para el 110 eligieron darmstadtio (por la ciudad donde se descubrió) y para el 111, roentgenio, lo cual resultaba difícilmente discutible: Roentgen fue el descubridor de los rayos X y el primer Premio Nobel de Física de la historia (1901).

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Todos estos nuevos elementos eson cada vez más difíciles de conseguir y sus vidas medias, cada vez más cortas: la del isótopo estable del roentgenio, el roentgenio-280, es de apenas 3,6 segundos. La del siguiente, para el que se ha propuesto el nombre copernicium pero se sigue usando el sistemático ununbio o simplemente “elemento 112”, es de 4 segundos: elementos tremendamente inestables, que se desintegran en otras cosas más corrientes con rapidez.

El siguiente elemento en ser creado surgio en el 2002: el 118; y luego el llamado ununtrio o “elemento 113”; su isótopo más estable tiene una vida media de apenas medio segundo. Le siguió el 115 en 2004, Actualmente se trabaja en poder crear el 117, el 119 y el 120 estos elementos ademas de ser tan inestables ydificiles de conseguir, no siguen las reglas del resto de elementos de la tabla periodica el 118, por ejemplo, debería ser un gas noble y sin embargo es un sólido bajo condiciones estándar.

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plutonio

En todo caso, se sigue investigando con gran interés, pues estos trabajos no sólo tienen el potencial de hallar nuevos procesos de gran utilidad aplicada, sino que también nos aportan una perspectiva singular sobre los límites de la materia y de la energía, y de lo que cabe esperar de este universo.

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elementos

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